De l’électrostatique dans l’espace…

« Préparation du four à sustentation électrostatique (Electrostatic Levitation Furnace en anglais, ou ELF), un des équipements japonais de pointe de la Station. Il nous permet de mettre en suspension des métaux dans les airs grâce à l’électricité statique. On observe alors leur comportement au moment où ils fondent puis se solidifient.

C’est ce qui fait toute la différence avec les expériences réalisées au sol : en impesanteur, on peut se passer totalement des moules qui viennent d’habitude contenir et retenir les métaux dans les laboratoires sur Terre. Il est donc beaucoup plus facile d’observer et de comprendre les phénomènes de fusion et de solidification dans l’espace, sans un environnement contraignant qui cache ou falsifie les données.

Toujours pour mener des expériences en métallurgie, on a un autre four dans le laboratoire européen Columbus qui, lui, a recours à des électroaimants pour mettre en suspension les métaux. Avec ces deux équipements, la Station spatiale est le laboratoire rêvé pour développer les métaux du futur. » Thomas PESQUET

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